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DARPA: la agencia militar de USA que ha cambiado tu vida una y otra vez

Con más de 50 años, en la base de sus investigaciones están los orígenes de internet o del sistema de posicionamiento GPS.

"El cielo había pasado a ser algo ajeno y reinaba una profunda conmoción en nuestro país, que se había dado cuenta de que era posible que otra nación lograse la superioridad tecnológica”. La frase es de Lyndon B. Johnson (36º presidente de los EEUU) y refleja la desazón en la que cayeron muchos de sus compatriotas el día 4 de octubre de 1957, cuando la URSS puso en órbita el Sputnik, primer satélite artificial de la historia. La página oficial de la NASA señala que “no había sido un logro de tanta relevancia” como para provocar tal sentimiento de “histeria”.

Pero eran los años duros de la Guerra Fría y la respuesta de los Estados Unidos no se hizo esperar. Sólo unos meses más tarde, a través de una breve directiva, el Departamento de Defensa creaba una agencia “para la investigación avanzada y el desarrollo de proyectos” que asegurasen que este país estuviera siempre un paso por delante de sus enemigos. Aunque sus objetivos eran estrictamente militares, sus trabajos han alcanzado logros que han revolucionado los hábitos de vida modernos.

En un primer momento, DARPA (Advanced Research Projects Agency) no sólo se centró en cerrar la distancia en el campo espacial con la URSS (su colaboración fue determinante en el desarrollo de los lanzadores Saturn V). También estuvo muy orientada a la protección de posibles ataques contra suelo americano, con programas como Defender (defensa contra misiles balísticos) o Vela (detección de pruebas nucleares). Para ello, hizo increíbles avances en el estudio de radares y el uso de rayos infrarrojos o rayos X, e incluso en el análisis de movimientos sísmicos (para determinar cuáles podrían ser naturales y cuáles estar provocados por ensayos nucleares).

Organización independiente y flexible
Sin embargo, en DARPA se dio una combinación de investigadores brillantes y una organización original que, a la postre, ha sido la clave de su éxito. La Agencia fomentó la creación de equipos muy flexibles, formados por los mejores expedientes en disciplinas muy distintas y en alianza con otras instituciones (escuelas de negocio como el MIT o compañías tecnológicas como Lockheed Martin). “Independencia, agilidad, fomento del riesgo, generación de ideas revolucionarias que pudieran tener resultados en un corto plazo, eliminación de jerarquías...”, así define su forma de trabajar el analista Richard Van Atta, que añade que el objetivo no era obtener progresos graduales, sino cambios radicales. Internet o el GPS dieron sus primeros pasos gracias a este impulso.

En el caso del ciberespacio, la agencia creó Arpanet con un doble objetivo: en primer lugar, tener una red informática de comunicaciones que acelerara el intercambio de información entre distintos investigadores (y evitar así duplicidades); y, a su vez, forjar un sistema que mantuviera en contacto a los mandos militares en el caso de que el país recibiera un ataque.

En cuanto a los sistemas de geolocalización, DARPA capitaneó su desarrollo para mejorar la actividad de la creciente flota de EEUU o para resolver los problemas de sus tropas en escenarios de conflicto. El precedente del GPS es el sistema denominado Transit, basado en una constelación de seis satélites.

Tecnología del futuro
Más de cinco décadas después de su nacimiento, hay gran número de proyectos que no ha alcanzado su objetivo. Además, ha puesto en marcha iniciativas muy polémicas (como sistemas de espionaje masivos en internet y redes móviles para prevenir ataques terroristas). En cualquier caso, EEUU le debe avances que hoy propician su liderazgo en los nuevos campos de batalla, como los sistemas furtivos (que permiten que las aeronaves de combate sean invisibles a los radares, de los cuáles el último gran ejemplo es el F-35 de Lockheed Martin); o el desarrollo de aviones no tripulados (como el Predator de General Atomic). También es responsable de las primeras unidades robóticas de las tropas norteamericanas y de avances importantes en el terreno de la Inteligencia Artificial.

Con más 3.500 millones de dólares anuales de presupuesto, en este momento impulsa iniciativas como los 'exoesqueletos', un armazón que multiplica exponencialmente la fuerza de los soldados; o la implantación de chips en insectos para hacer labores de espionaje. Otra de sus iniciativas es Falcon, vehículos aéreos sin piloto con velocidades hipersónicas que ya han realizado sus primeros ensayos (sin éxito).

Muchos de sus estudios son secretos, pero numerosos periodistas especializados en Innovación siguen en twitter a @Darpa-News, ya que es una auténtica mina para bucear en proyectos llamativos de I+D. Dos siglas que son, en definitiva, una parte importante del ADN de la Defensa en EEUU.

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